Sonda Espacial Stardust


Stardust hacia el Cometa Wild 2
Tomado de: The Space Place

A la caza de un Cometa
El 2 de enero del 2004 (*), una nave espacial llamada Stardust pasara a traves de la coma del cometa Wild 2. La coma es la parte gaseosa que rodea el nucleo (o centro) de un cometa. El estudio de las particulas de la coma puede enseñarnos mucho de la historia del sistema solar. El Stardust colectara particulas de la coma del cometa para retornarlas a la Tierra en el 2006.

* Nota:
La Sonda Espacial Stardust completo con exito el encuentro con el Cometa Wild-2, haciendo mediciones cientificas, tomando muestras e imagenes. Ver (+)

El Stardust sera la primera mision espacial en capturar particulas de un cometa y traerlas de vuelta a la Tierra. El Stardust fue lanzado en febrero 7 de 1999, y esta en camino a reunirse con el cometa Wild 2. La nave espacial completara dos orbitas al sol antes del encuentro con el cometa el 2 de enero del 2004. Entonces capturara particulas de polvo en una materia extraordinaria llamada Aerogel. El Aerogel tiene un aspecto similar al humo congelado. Esta es tan ligera y sutil que se puede ver a traves de esta. El Aerogel es el solido mas liviano conocido. Las particulas del cometa seran atrapadas en este material en forma suave y almacenadas en forma segura para el viaje de retorno a Tierra.

El Stardust tendra que hacer una orbita mas en torno al sol antes de ser capturada por la Tierra en enero del 2006. Las muestras en el interior del Aerogel, Las cuales estaran almacenadas en una capsula espacial de reentrada, descendiendo entonces en forma segura en paracaidas.

Pero porque tomarse tantas molestias y todo este tiempo para traer a casa las muestras de un cometa?

Los cometas se cree que son parte muy antigua de nuestro sistema solar. Esta hechos de material que no llego a ser parte del sol, de los planetas ni de sus lunas. Si nosotros conocemos mas de los cometas, llegaremos a saber mas acerca de como nuestro sistema solar se llego a formar 4 mil millones de años atras!.

La mayoria se encuentra en una nube de cometas lejos fuera de la orbita del planeta Pluton, el planeta mas alejado del sol. Esta nube de cometa se denomina Nube de Oort. Los cometas en la Nube de Oort pueden tomar 30 millones de años en hacer su orbita en torno al Sol!.

La mayoria de los cometa que vemos en nuestra parte del sistema solar, sin embargo, viene desde poco mas afuera de la orbita de Neptuno en una region llamada Cinturon de Kuiper (Kuiper Belt). Estos cometas usualmente toman 200 años o menos para hacer una orbita al Sol. Ellos son llamados cometas de periodo corto. Es cuando uno de ellos se acerca al Sol que podemos verlos en nuestros cielos.

El nucleo, o la parte solida de un cometa, Tiene usualmente menos de 10 kilometros (alrededor de 6 millas) de diametro. El nucleo es similar a una bola de nieve sucia. Aunque nadie sabe con seguridad como son por dentro, los cometas parecen contener una gran cantidad de hielo, algo de rocas, particulas, y algo de gas. Como ellos se acercan al Sol y comienzan a elevar su temperatura, alguno de sus materiales empiezan a ser expulsados. Este material forma una nube alrededor del nucleo. Esta nube es llamada Coma y puede tener ciento de miles de kilomeetros de diametro. Y por muchos millones de kilonetros de largo a partir de la coma, las colas del cometa.

Las colas aparecen a medida que el cometa se aproxima al Sol. La luz solar empuja los objetos, pero muy suavemente. Y a causa que las particulas de polvo de los cometas son tan pequeñas, ellas son expulsadas en direccion contraria al Sol formando una larga cola. Otra cola esta formada por moleculas de gas electricamente cargadas (llamadas iones). Y una tercera cola esta hecha de sodio, la cual nosotros usualmente no vemos a simple vista.

En las primeras etapas e la formacion de nuestro sistema solar, la Tierra fue golpeada frecuentemente por cometas. Los cientificos creen que los cometas aportaron con algo del agua para nuestros oceanos o aun con algunas de las moleculas desde las cuales la vida evoluciono eventualmente.

Algunos creen que el choque de algun cometa contra la Tierra produjo la extincion de los Dinosaurios.

La Mision Stardust, asi como otras misiones a los cometa planeadas por la NASA, nos enseñaran mucho mas acerca de estos fascinantes objetos solares.

Sonda Espacial Stardust
Sonda Espacial Stardust.
Catching up to a Comet
El 2 de enero del 2004, una nave espacial llamada Stardust pasara a traves de la coma del cometa Wild 2. La coma es la parte gaseosa que rodea el nucleo (o centro) de un cometa. El estudio de las particulas de la coma puede enseñarnos mucho de la historia del sistema solar. El Stardust colectara particulas de la coma del cometa para retornarlas a la Tierra en el 2006.

Aerogel
Aerogel.

Diagrama de un Cometa
Diagrama de un Cometa.
* Las colas del cometa se alargan a medida que se hacerca al Sol.
* Las colas siempre estan en direccion contraria al Sol. La cola de iones apunta en forma recta en direccion contraria a la del Sol. La cola de polvo se curva en direccion de la orbita del cometa.

Ver tambien:
Wild-2
Retorno a Tierra
Space Indice

Stardust en The Space Place


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